Escuchar los latidos del corazón de un feto

Discernir los latidos del corazón de un bebé que aún está en el útero es un poco como distinguir un soplo en una habitación llena de gente. Sin embargo, investigadores de la Universidad de Nottingham han diseñado un monitor cardíaco fetal que puede distinguir con precisión la frecuencia cardíaca del feto de la de su madre y de los ruidos circundantes. Es más, han hecho que el dispositivo sea pequeño, no invasivo y fácil de usar en el hogar. Los científicos también han permitido que el monitor transmita datos de frecuencia cardíaca a Internet, donde los médicos pueden analizar y observar de forma remota los embarazos de alto riesgo.



Latidos del corazón del bebé: Un monitor cardíaco fetal del tamaño de un iPod desarrollado por investigadores de la Universidad de Nottingham puede captar los latidos del corazón de un feto, transmitiendo de forma inalámbrica los datos a los médicos a través de Internet.

Desde la década de 1950, la ecografía Doppler ha sido el método principal para monitorear la actividad fetal. Al aplicar ondas ultrasónicas al abdomen de la madre, los médicos pueden medir el flujo sanguíneo y la frecuencia cardíaca del feto. Sin embargo, la técnica tiene sus desventajas. Se necesita un experto para operar e interpretar los datos de las máquinas de ultrasonido, y el procedimiento solo se puede realizar en un entorno hospitalario. Algunos expertos también dicen que la tecnología no detecta con precisión los latidos del corazón del feto.



La evaluación de la frecuencia cardíaca Doppler se basa en un promedio de movimientos cardíacos mecánicos detectados por ultrasonido, dice James Smith , profesora clínica asociada de obstetricia y ginecología en la Universidad de Stanford. Por lo tanto, la evaluación de la verdadera variabilidad 'latido a latido', una indicación de oxigenación adecuada dentro del feto, es limitada.



Entonces, los científicos de la Universidad de Nottingham, dirigidos por el profesor asociado Barrie Hayes-Gill , han diseñado un monitor fetal de alta sensibilidad que mide la actividad eléctrica del corazón de un feto, en la escala de nanovoltios. Hayes-Gill y sus colegas han creado una empresa derivada, llamada Monica Healthcare , para explorar las aplicaciones comerciales del dispositivo.

Terence Martin, director de marketing de la empresa, dice que el dispositivo, que tiene aproximadamente el tamaño de un iPod, tiene un concepto bastante simple. Esencialmente, las señales eléctricas del corazón fetal que late se abren camino hacia la superficie abdominal de la madre, por lo que puede captar las señales fetales al colocar electrodos en el estómago de la madre, dice Martin.

Sin embargo, los científicos descubrieron que obtener una señal clara no era simplemente una cuestión de escuchar un electrodo. El latido cardíaco fetal promedio se puede detectar en alrededor de 0,2 microvoltios, mientras que el latido del corazón de la madre es de alrededor de 100 microvoltios. Las contracciones musculares normales también contribuyen al ruido circundante, al igual que cualquier interferencia eléctrica del propio dispositivo de monitorización.



Martin agrega que la edad gestacional de un feto también puede ser un obstáculo para obtener lecturas precisas. El período difícil es entre las 28 y las 30 semanas porque hay evidencia de que el feto se cubre con esta sustancia cerosa y está totalmente aislado, por lo que las señales se vuelven absolutamente diminutas en ese período.

Para superar estos obstáculos, los investigadores de Nottingham trabajaron para diseñar un aparato de bajo ruido, que consta de un cuerpo de procesamiento digital, cables y electrodos. Luego descubrieron que el uso de más de dos electrodos aumentaba sus posibilidades de detectar un latido cardíaco fetal y materno. La frecuencia cardíaca del feto surgió después de que los científicos aplicaron un algoritmo de extracción de frecuencia cardíaca a los datos, restando de hecho el latido cardíaco grande de la madre de la producción general. Luego podrían identificar los picos y amplitudes más pequeños, lo que indica los latidos del corazón del feto.

Hayes-Gill y sus colegas probaron un dispositivo inicial en 400 mujeres embarazadas. Actualmente están probando el prototipo más reciente, que esperan lanzar comercialmente, en 44 mujeres, todas dentro de las 28 a 32 semanas de embarazo. Durante los experimentos, se les pide a las mujeres que usen los monitores, con electrodos pegados al abdomen, durante 16 a 20 horas. Durante el día, se instruye a las mujeres para que realicen sus actividades normales, salvo que se bañen y duchen. El dispositivo en sí no tiene pantalla, pero está habilitado para Bluetooth para enviar datos a una PC, donde los científicos pueden analizar los datos con un software de extracción de frecuencia cardíaca. Martin dice que hasta ahora, los científicos han podido identificar con precisión los latidos del corazón fetal el 90 por ciento de las veces.



Una madre puede caminar, dormir, hacer lo que quiera, dice. Podemos monitorear a las madres en casa muy fácilmente porque el dispositivo no requiere supervisión y no se requiere habilidad para colocar los electrodos.

Finalmente, Martin prevé vender el monitor de mano fácil de usar a hospitales y consultorios privados, donde los médicos pueden recetarlos a madres de alto riesgo y analizar los datos entrantes en busca de irregularidades. Él anticipa que el dispositivo estará en el mercado en Gran Bretaña en septiembre y en los Estados Unidos en el verano de 2008.

Esta tecnología podría ser una mejora muy necesaria para los métodos existentes de monitoreo fetal, dice Tammy Euliano , profesor asociado de anestesiología, obstetricia y ginecología en la Universidad de Florida en Gainesville. Sin embargo, la confiabilidad será vital ya que las grabaciones inexactas podrían generar una falsa sensación de seguridad con respecto al bienestar fetal o, más probablemente, [a] una preocupación indebida, llamadas repetidas al obstetra y / o viajes al hospital.



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